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Esta langosta se clona solo y puede ayudarnos a combatir el cáncer

Se les llama mármol cangrejos de río (Procambarus virginalis). En el mundo existen sólo ejemplares femeninos, "clones", de esta especie, y todos provienen de una única hembra creada en cautiverio. Esto es lo que ha demostrado un nuevo estudio sobre el genoma de estas criaturas.

Es el único crustáceo capaz de hacer reproducción asexual, con una historia bastante perturbadora. Hace unos 30 años, en 1995, esta especie atrajo la atención porque el dueño de un acuario en Alemania un día dio cara con un tanque lleno de hembras "clonadas" de una sola madre. Aún más extraño, sus huevos no habían sido fecundados.

Desde entonces, las mujeres eran capaces de difundir masivamente y con éxito sin la ayuda de los hombres, como ha confirmado recientemente por científicos en el Centro Alemán de Investigación Oncológica (DKFZ).

Y tiene más. La evolución del genoma de este animal también puede ayudar a explicar los procesos subyacentes al desarrollo de tumores.

Las cigalas de mármol, o en inglés, los marmorkrebs, son capaces de partenogénesis, una forma natural de reproducción asexual en que el desarrollo del huevo ocurre sin que éste sea fertilizado.

En el nuevo estudio, Frank Lyko y su equipo de Centro Alemán de Investigación del Cáncer (Deutsches Krebsforschorssentrum, DKFZ) en Heidelberg, presentó pruebas de que toda la descendencia femenina de cangrejos de mármol era genéticamente idéntico, con pequeñas variaciones que se pueden atribuir a mutaciones naturales.

En otra parte del estudio, un científico de Madagascar examinó hasta qué punto este crustáceo podría extenderse en la naturaleza a través de la partenogénesis. Fue así que se descubrió su enorme éxito reproductivo, "rápido y macizo".

Además de Madagascar, estos animales también se pueden encontrar, por ejemplo, en Suecia, Japón, Friburgo, Hannover o Heidelberg. Esto es una prueba de su extraordinaria adaptabilidad, sin ninguna reproducción sexual.

Aunque todas las cigalas de mármol nacen con los mismos genes, son capaces de adaptarse a una gran variedad de hábitats. Esto es posible gracias a mecanismos epigenéticos que funcionan como interruptores que activan o desactivan los genes.

"Las variantes epigenéticas son a menudo influenciadas por variantes genéticas, pero en los Marmorkrebs la variación epigenética es independiente", explicó Lyko.

Lagostinas y tumores

Pero lo que estas criaturas en particular tienen que ver con los tumores? Los científicos quedaron intrigados con esa regulación epigenética de ellas. El mecanismo de la evolución clonal ocurre tanto en las cigalas como en los tumores. Los mecanismos epigenéticos desempeñan un papel fundamental en estos procesos. Pueden influenciar el riesgo de cáncer y el curso de la enfermedad.

De acuerdo con Julian Gutekunst, que es el primer autor de la publicación, la cuestión clave a ser respondida es "el impacto que los factores ambientales tienen en la epigenética y en la regulación genética".

Estos resultados pueden ampliar nuestro conocimiento sobre los procesos de tumores y abrir nuevas perspectivas para su tratamiento.

También se debe decir que estos animales son una especie invasiva que invadió ríos y lagos en todo el mundo, destruyendo el equilibrio de los ecosistemas y poniendo en riesgo la supervivencia de algunas especies.

Algunas curiosidades

El nombre virginalis Procambarus en latín significa "cangrejo o el cangrejo virgen" debido a que la especie se deriva, como se describe, una madre soltera, una virgen. Y "este único individuo fundó toda una especie, y ahora tenemos miles de millones de ellos en todo el mundo", dice el neurocientífico Wolfgang Stein, uno de los colaboradores del estudio.

El origen del fenómeno todavía es desconocido ... y asusta, pero puede ayudarnos a entender el desarrollo del cáncer.

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