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Los osos polares al borde de la extinción: se están muriendo de hambre

La población de osos polares está disminuyendo muy rápidamente y su extinción puede estar más cerca de lo que imaginamos. Esto es lo que fue revelado por un nuevo estudio realizado por la Universidad de California en Santa Cruz, en colaboración con el Servicio Geológico de Estados Unidos.

De acuerdo con el estudio, estos animales se enfrentan a una lucha creciente para encontrar suficiente comida para sobrevivir, mientras que el cambio climático transforma constantemente el hábitat de ellos.

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El nuevo estudio muestra que los osos polares tienen mayores tasas metabólicas de lo que se pensaba anteriormente, y un número creciente de osos no consiguió capturar presas suficientes para atender a sus necesidades energéticas.

El estudio recientemente publicado en Science, revela los mecanismos fisiológicos subyacentes a las disminuciones observadas en las poblaciones de osos polares.

"Hemos documentado el declive de las tasas de supervivencia de los osos polares, condiciones corporales y población en la última década", dijo el primer autor Anthony Pagano, doctorando de la UC Santa Cruz. "Este estudio identifica los mecanismos que impulsan esas declinaciones al analizar las reales necesidades energéticas de los osos".

Pagano, que también es biólogo de la vida salvaje para el USGS, realizó el estudio como parte de su doctorado, colaborando con Terrie Williams y Daniel Costa, profesores de ecología y biología evolutiva.

Los investigadores rastrearon el comportamiento, el éxito de la caza y la tasa metabólica de osos polares adultos sin crías, mientras cazaban en el hielo marino del Mar de Beaufort en primavera. Con cámaras colocadas en collares en los osos, registraron vídeos, posiciones y niveles de actividad por un período de 8 a 11 días, además de monitorear la cantidad de energía consumida por los osos.

Las tasas metabólicas eran en promedio un 50% superiores a las registradas en estudios anteriores. Cinco de los nueve osos en el estudio también perdieron parte de la masa corporal (hasta 20 kg durante un período de estudio de 10 días), lo que significa que no estaban tomando presas ricas en grasa suficientes para satisfacer sus demandas de energía.

Todo esto sucedió de abril a julio, cuando los osos polares capturan a la mayoría de sus presas y colocan gran parte de la grasa corporal necesaria a lo largo del año.

¿Qué tienen que ver con el cambio climático?

Su papel es, desgraciadamente, muy importante. El calentamiento global está causando el derretimiento del hielo marino del Ártico, forzando a los osos polares a recorrer distancias más largas para garantizar alimentos y gastar más energía durante el verano, ayunando hasta cuando el hielo retorna a la plataforma continental en otoño.

En otras áreas, como en la bahía de Hudson, la mayoría de los osos se desplaza a la tierra cuando el hielo del mar se retira. El calentamiento del Ártico mostró sus efectos a principios del verano. El hielo vuelve en el otoño, forzando a los osos a pasar más tiempo a la tierra.

"En cualquier caso, es una cuestión de cuántas grasas que pueden acumular antes de que el hielo empiece a derretir y por lo tanto la cantidad de energía que necesitan gastar", dijo Pagano.

Investigadores del USGS estudian osos polares en el Mar de Beaufort desde la década de 1980. Su estimación más reciente de la población indica que el número disminuyó cerca del 40% en los últimos 10 años.

"Hemos descubierto que los osos polares realmente tienen necesidades energéticas mucho más grandes de lo esperado, que necesitan capturar muchos animales", dijo.

Los osos polares hambrientos, no era propiamente una novedad para nosotros, pero ahora es la ciencia que viene a confirmar este dato de hecho.

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